Que sont les astéroïdes?

Les astéroïdes sont essentiellement des vestiges de la matière de base primitive qui a mené à la création des planètes telluriques du Système solaire. Les chercheurs croient que les astéroïdes n'ont pas beaucoup changé depuis leur formation, ce qui en fait de véritables témoins du passé cosmique susceptibles de nous renseigner sur la façon dont les planètes comme la nôtre se sont formées.

On pense en outre que les astéroïdes contiennent des molécules organiques telles que des acides aminés – à la base des protéines et de l'ADN – ce qui laisse supposer qu'une météorite provenant d'un astéroïde pourrait avoir semé, sur la Terre primitive, les éléments de base de la vie.

Malgré ce que les films de Hollywood peuvent laisser penser, le risque qu’un astéroïde entre en collision avec la Terre est très faible. À la NASA, au Center for Near Earth Object Studies (en anglais seulement), l'orbite des géocroiseurs est régulièrement observée pour calculer le risque d'impact au cours des 100 prochaines années.

Astéroïdes – Infographie
Astéroïdes - Infographie - Version textuelle

Que sont-ils? Les astéroïdes sont de petits corps célestes rocheux ou métalliques en orbite autour du Soleil. Leur taille peut varier de moins de 1 cm jusqu'à des centaines de kilomètres. Certains d'entre eux ont même des lunes. Les astéroïdes sont des résidus de la formation du Système solaire, qui remonte à 4,6 milliards d'années.

De quoi sont-ils faits? Ils sont faits de roches, de métaux et d'autres matières. Certains contiennent même de l'eau!

Il y a trois grands types : riches en carbone, rocheux et métalliques. Les astéroïdes riches en carbone sont foncés, contiennent du carbone et ressemblent à du charbon. Les astéroïdes rocheux ont une texture rocheuse, contiennent des matières silicatées et du fer, et ressemblent à des pierres foncées. Les astéroïdes métalliques sont brillants, contiennent du nickel et du fer, et ressemblent à de l'acier.

Où se trouvent-ils? Les astéroïdes géocroiseurs se trouvent à 150 millions de kilomètres du Soleil. La plupart des astéroïdes se trouvent dans la ceinture principale, entre Mars et Jupiter, de 330 à 480 millions de kilomètres du Soleil.

Pourquoi sont-ils étudiés? Nous les étudions pour connaitre les types de matières qui existaient il y a des milliards d'années et comprendre ainsi la formation et l'évolution des planètes. Certains des composants des astéroïdes pourraient être les éléments fondamentaux de la vie.

Source : Agence spatiale canadienne.

OSIRIS-REx est la première mission de retour d'échantillon d'astéroïde à laquelle participe le Canada. Grâce à l'instrument canadien OLA, la sonde spatiale créera une carte 3D de la surface de Bennu, ce qui permettra aux scientifiques de sélectionner un site d'échantillonnage. Le Canada recevra une partie de l'échantillon d'astéroïde.

Regardez cette vidéo pour savoir pourquoi les astéroïdes, comme des témoins du passé, peuvent nous en apprendre plus sur les tous débuts du Système solaire. (Source : Agence spatiale canadienne.)

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