La contribution du Canada au télescope spatial James Webb

bannière du télescope spatial James Webb

L'Agence spatiale canadienne (ASC) fournit le détecteur de guidage de précision (FGS) et un des quatre instruments scientifiques du télescope Webb : l'imageur dans le proche infrarouge et spectrographe sans fente (NIRISS). Les deux appareils ont été conçus, construits et mis à l'essai pour l'ASC par la société COM DEV International à Ottawa et Cambridge (Ontario), avec des contributions techniques de l'Université de Montréal et du Conseil national de recherches du Canada, et avec l'orientation de l'équipe scientifique du FGS. La contribution de l'ASC garantit aux astronomes canadiens une part du temps d'observation une fois le télescope lancé en 2018.

Le détecteur de guidage de précision permet au télescope Webb de viser juste

Le détecteur de guidage de précision est composé de deux caméras identiques qui seront essentielles pour la « vision » du télescope Web : leurs images permettront au télescope de déterminer sa position, de trouver ses cibles célestes et de rester pointé correctement pour recueillir des données de grande qualité. Le FGS guidera le télescope avec une précision incroyable d'un millionième de degré.

Le Canada a acquis des connaissances essentielles dans la construction de systèmes de pointage (particulièrement la caméra de pointage fin) dans le cadre de la mission FUSE, ce qui a contribué à l'expertise du Canada dans la conception du FGS du télescope Webb.

NIRISS

Le NIRISS présentera des capacités uniques lui permettant de trouver les objets les plus anciens et les plus éloignés dans l'histoire de l'Univers. Il pourra aussi découvrir de nouvelles exoplanètes semblables à Jupiter autour de jeunes étoiles proches de nous, et ce, malgré la lumière éblouissante de ces dernières. Sa puissance lui permettra de détecter la mince couche atmosphérique de petites planètes habitables ressemblant à la Terre qui passeront devant leur étoile. On pourra alors déterminer la composition chimique de ces atmosphères et y chercher de la vapeur d'eau, du dioxyde de carbone et d'autres biomarqueurs potentiels comme le méthane et l'oxygène.

L'équipe scientifique canadienne

L'équipe scientifique des instruments FGS-NIRISS est dirigée par le professeur René Doyon de l'Université de Montréal, directeur de l'observatoire du Mont-Mégantic, directeur de l'Institut de recherche sur les exoplanètes (iRex) et membre du Centre de recherche en astrophysique du Québec (CRAQ). L'équipe est composée d'astronomes de COM DEV, du Conseil national de recherches du Canada, de l'Université Saint Mary's, du Space Telescope Science Institute (STScI), de l'École polytechnique fédérale de Zurich (ETH Zurich), de l'Université de Montréal, de l'Université York, de l'Université de Rochester et de l'Université de Toronto.

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L'unité d'essais du détecteur de guidage de précision est préparée en vue de tests cryogéniques au Laboratoire David-Florida de l'ASC à Ottawa. (Photo : ASC-COM DEV)

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Prototype de vol des éléments optiques de l'instrument NIRISS (Image : COM DEV)