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La Terre

Caractéristiques de la Terre

Type Planète tellurique
Taille (diamètre) 12 742 km
Masse 5,97 × 1024 kg
Longueur de l'année (période orbitale) 365,26 jours
Nombre de satellites Un : la Lune
Distance moyenne du Soleil 150 millions de kilomètres
Température Entre -89,2 et 56,7 °C

Notre planète bien à nous, la Terre. (Source : NASA.)

Formation

Les scientifiques pensent qu'il a fallu de 10 à 20 millions d'années pour que la Terre se forme. Au début, le Système solaire était un grand nuage de gaz, de poussière et de glace qui s'est effondré en un disque en rotation. Le Soleil est né en son centre et les planètes ont été créées il y a environ 4,5 milliards d'années à partir de particules qui se sont agglomérées le long d'anneaux dans le disque.

Révolution et rotation

Il faut 365,26 jours à la Terre pour faire le tour du Soleil. Puisque cette période est un peu plus longue que 365 jours exactement, on ajoute un jour tous les quatre ans. Une année de 366 jours est appelée année bissextile. La Terre tourne aussi sur son axe. Un tour sur elle-même prend 24 heures. Cette rotation est à l'origine des jours et des nuits.

Saisons

C'est l'inclinaison de la Terre qui cause les saisons au fil de sa révolution autour du Soleil. (Source : NASA.)

L'axe de rotation de la Terre n'est pas perpendiculaire au plan de son orbite. Son inclinaison est de 23,5°. Tout au long de l'année, des parties de la surface de la Terre reçoivent une grande quantité d'énergie solaire, d'autres moins. C'est ce qui mène aux saisons.

Quand l'hémisphère Nord est penché vers le Soleil, c'est l'été dans le Nord et l'hiver dans le Sud. À l'inverse, quand l'hémisphère Sud pointe vers le Soleil, c'est l'été dans le Sud et l'hiver dans le Nord.

Surface

Plus des deux tiers de la surface terrestre sont recouverts d'eau. L'eau joue un rôle crucial sur Terre : son abondance aurait été essentielle à l'apparition de la vie sur notre planète, le seul endroit de tout l'Univers où nous sommes sûrs que la vie existe.

Comme toutes les autres planètes du Système solaire, la Terre a subi des milliers d'impacts d'astéroïdes au cours de sa longue histoire. Il est difficile toutefois d'en retrouver les traces, car la surface de la Terre ne cesse de se renouveler. En effet, les plans et les cours d'eau, le mouvement des plaques tectoniques et l'atmosphère de notre planète ont effacé les principales marques de ces collisions préhistoriques. Néanmoins, certaines traces sont encore visibles au Canada, par exemple le cratère Manicouagan dans cette photo prise par un astronaute à bord de la Station spatiale internationale.

Observations

L'Agence spatiale canadienne, la NASA et d'autres agences spatiales du monde entier observent et étudient la Terre depuis l'espace. Les satellites qui tournent autour de notre planète, comme les satellites canadiens de la Constellation RADARSAT, ont un point de vue unique qui permet aux scientifiques d'étudier notamment les courants océaniques, les changements climatiques, les régimes météorologiques.

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