Mars 2020 : à la recherche de traces de vie passée sur la planète rouge

Fenêtre de lancement : du au
Arrivée : le
État de la mission : préparatifs de lancement

Les robots envoyés sur Mars – comme Spirit, Opportunity et Curiosity – sont comme les yeux et les mains des scientifiques. Avec leurs outils et instruments miniaturisés, ils analysent sur place des centaines d'échantillons de roches et de sols, après quoi ils transmettent les données vers la Terre. Le rover Mars 2020 de la NASA (en anglais seulement) nommé Perseverance, sera doté d'une foreuse pour prélever des échantillons à des endroits précis déterminés par des spécialistes. Pour la première fois sur la planète rouge, de petits échantillons seront scellés et stockés pour un éventuel retour sur Terre. Ils pourraient être récupérés et rapportés sur Terre dans le cadre de futures missions. Il serait donc possible pour les scientifiques de les analyser avec toute la panoplie d'instruments à leur disposition.

Une campagne de retour d'échantillons martiens se déroulerait en trois phases.

  1. Sélection et prélèvement des échantillons : le rover sélectionnerait les échantillons, les prélèverait et les déposerait à un endroit précis.
  2. Récupération et transfert des échantillons : un autre rover irait ramasser les échantillons pour les mettre dans une fusée ou un véhicule d'ascension.
  3. Retour des échantillons : la fusée mettrait les échantillons en orbite autour de Mars; ils seraient récupérés par un autre engin spatial, qui les rapporterait sur Terre.
Vue d'artiste du rover Mars 2020 de la NASA

Vue d'artiste du rover Mars 2020 sur la surface accidentée de la planète rouge. Perseverance cherchera des preuves d'un environnement très différent de celui d'aujourd'hui, notamment des traces d'anciens cours d'eau. (Source : NASA/JPL-Caltech.)

Objectifs

Les objectifs de la mission Mars 2020 sont les suivants :

Les scientifiques apprennent aussi à connaitre Mars grâce aux météorites martiennes, des débris de la planète rouge qui se sont rendus jusqu'ici après leur éjection lors de collisions cosmiques.

Toutefois, ces fragments ont résisté à la rentrée dans l'atmosphère terrestre. Ils sont donc faits d'une matière solide qui n'est pas représentative de tous les types de roches sur Mars. En fait, les scientifiques croient que les preuves de vie passée sur Mars pourraient se trouver enfouies dans des roches dont la composition est différente de celle de ces météorites.

Les scientifiques se serviront du rover Mars 2020 pour recueillir et stocker à des endroits précis sur Mars des échantillons intacts destinés à un possible retour sur Terre. Ils ouvrent ainsi la voie à une nouvelle compréhension de notre planète voisine.

Le rôle du Canada dans la mission

L'Agence spatiale canadienne soutient financièrement le Pr Chris Herd du Département des sciences de la Terre et de l'atmosphère de l'Université de l'Alberta pour qu'il puisse participer à la mission Mars 2020 à titre de scientifique. Le Pr Herd a été choisi par la NASA comme l'un des 10 experts chargés d'accroitre la valeur scientifique des échantillons prélevés lors de la mission. Perseverance sera envoyé dans le cratère Jezero, un peu au nord de l'équateur martien, où se trouvent plusieurs types de roches, ce qui aidera les scientifiques à atteindre les objectifs de la mission.

Pr Chris Herd, Département des sciences de la Terre et de l'atmosphère, Université de l'Alberta. (Source : Faculté des sciences, Université de l'Alberta.)

Le Pr Herd sera aussi l'un des deux représentants des scientifiques chargés de l'échantillon au sein du groupe scientifique de la mission. À ce titre, il fera donc partie de l'équipe chargée de prendre les décisions opérationnelles et scientifiques sur la mission.

L'expertise du Pr Herd dans l'analyse des roches ignées et des météorites martiennes sera mise à contribution pour sélectionner les échantillons les plus susceptibles de fournir des informations essentielles sur l'histoire géologique de Mars. La mission Mars 2020 permettra aussi de répondre à la question fondamentale de savoir si la vie a déjà été possible sur Mars.

Les roches ignées sont l'un des trois principaux types de roches (avec les roches sédimentaires et les roches métamorphiques). Elles se forment quand le magma (roche fondue) se refroidit et se cristallise. Leur composition peut être très variée, selon le type de magma dont elles proviennent, et leur apparence peut différer en fonction des conditions de refroidissement.

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