Qu'est-ce qu'un astéroïde?

OSIRIS-REx
Asteroid collision led to the building of planets (artist concept)

Les astéroïdes font les manchettes lorsqu'ils frôlent la Terre et, parfois, quand ils la percutent. Mais ces amas de roches de l'espace mystérieux et imprévisibles ne sèment pas uniquement la destruction : en réalité, ils pourraient être à l'origine de la formation des planètes. Les scientifiques pensent que les planètes comme la nôtre pourraient s'être formées à la suite de formidables collisions entre des astéroïdes et des corps célestes plus gros appelés « protoplanètes », comme celui de l'illustration. (Source: NASA / JPL-Caltech.)

Les astéroïdes sont essentiellement des vestiges de la matière de base primitive qui a mené à la création des planètes telluriques de notre système solaire. Les chercheurs croient que les astéroïdes n'ont pas beaucoup changé depuis leur formation, ce qui en fait de véritables témoins du passé cosmique susceptibles de nous renseigner sur la façon dont les planètes comme la nôtre se sont formées. On pense en outre que les astéroïdes contiennent des molécules organiques telles que des acides aminés – à la base des protéines et de l'ADN – ce qui laisse supposer qu'une météorite provenant d'un astéroïde pourrait avoir semé, sur la Terre primitive, les éléments de base de la vie.

Quand les astéroïdes frappent la Terre

Le 15 février 2013, alors que le monde se préparait à assister au passage de l'astéroïde 2012DA14 près de la Terre, un second astéroïde, sans lien avec le premier, a pénétré l'atmosphère de la Terre pour ensuite se désintégrer au-dessus de Tcheliabinsk, en Russie. Les météores ne sont pas un phénomène rare (environ 100 tonnes de météorites atteignent la Terre chaque jour), toutefois cette explosion inattendue s'est produite au-dessus d'une région peuplée. Des images saisissantes, captées par des habitants, de la boule de feu traversant le ciel de la ville et des dommages causés par l'onde de choc subséquente ont été largement diffusées dans les médias sociaux. L'importance de mieux comprendre les astéroïdes, et en particulier de les détecter et de prévoir leur comportement, est soudainement devenue un sujet d'actualité.

Les astéroïdes, au comportement erratique, seraient les « rebelles » de notre système solaire : leur orbite capricieuse les entraîne parfois un peu trop près de la Terre ou, encore, fait d'eux des visiteurs importuns, comme dans le cas du météore de Tcheliabinsk. Les scientifiques s'intéressent vivement aux astéroïdes non seulement dans le but de les détecter et de les surveiller, mais aussi pour en apprendre davantage sur l'évolution de notre système solaire, sur le processus de formation des planètes et même sur la façon dont les astéroïdes pourraient avoir contribué à l'apparition de la vie sur Terre. L'Agence spatiale canadienne fait partie de la mission OSIRIS-REx de la NASA qui vise à rapporter un échantillon de l'un des astéroïdes connus les plus dangereux (anglais seulement) pour l'humanité et à en savoir davantage sur la possibilité qu'il frappe la Terre.

Quelle est la différence entre un astéroïde, une comète, un météore et une météorite?

Les astéroïdes sont principalement composés de roches et de métaux, alors que les comètes sont formées de glace, de poussière et de petites pierres. Un objet devient un météore lorsqu'il pénètre dans l'atmosphère de la Terre. Les météores sont souvent appelés étoiles filantes en raison des traînées lumineuses qu'ils font dans le ciel. Une météorite est un débris solide d'un météore qui percute le sol après avoir traversé l'atmosphère.

Cratère du Manicouagan

Le paysage canadien est marqué par quelques-uns des plus grands cratères météoritiques du monde, dont le cratère du Manicouagan, qui serait le résultat d'un impact d'astéroïde et que l'on voit sur cette photo prise par un astronaute à bord de la Station spatiale internationale. Il est vrai que l'éventualité d'une collision avec un astéroïde suscite l'intérêt (et la crainte), mais pour les scientifiques, ce phénomène pourrait aussi être à l'origine de la vie sur Terre. La mission OSIRIS-REx nous permettra d'élargir nos connaissances sur la formation et l'évolution de ces corps célestes, et de mieux comprendre comment leur orbite se transforme, ce qui nous aidera à déterminer quels astéroïdes peuvent représenter un danger pour la Terre. (Source : NASA.)