Laboratoire sous-marin Aquarius

Aquarius est un laboratoire sous-marin habitable voué à la recherche en science et en gestion des ressources côtières et océaniques. Submergé à 19 mètres de profondeur, à 5,6 kilomètres au large de Key Largo en Floride, Aquarius peut accueillir un équipage de six personnes.

Cet environnement extrême et hostile offre des conditions similaires à celles des missions spatiales habitées. Ainsi, Aquarius est utilisé par la NASA depuis 2001 pour :

  • former les astronautes qui iront en mission à bord la Station spatiale internationale,
  • accueillir des équipes de scientifiques pour faire de la recherche et du développement de technologies.
Habitat Aquarius

Le laboratoire sous-marin habitable Aquarius. (Source : NOAA's Undersea Research Center, Université de la Caroline du Nord.)

David Saint-Jacques tient le dispositif portatif Pegasus

David Saint-Jacques tient le dispositif portatif Pegasus, un appareil qui sert à simuler sous l'eau l'utilisation d'un scooter spatial. (Source : NASA.)

Un laboratoire unique en son genre

Aquarius est constitué d'un gros cylindre d'acier de 3 mètres de diamètre et de 14 mètres de longueur.

Il compte trois éléments structurels :

  • en surface, une bouée de survie,
  • le laboratoire habitable,
  • une plaque qui maintient la station en place au fond de l'océan.

Toute cette installation se trouve directement sur le fond marin, à proximité de récifs de corail profonds, dans le sanctuaire marin national des Keys de la Floride.

Ce laboratoire submergé est moderne. Il est équipé :

  • d'ordinateurs reliés au continent,
  • d'un branchement Internet,
  • de téléphones,
  • de radios,
  • d'équipement de vidéoconférence.
David Saint-Jacques prépare la foreuse

David Saint-Jacques attache la foreuse à un câble en préparation de son déplacement vers un nouvel endroit. (Source : NASA)

En octobre 2001, la NASA y a envoyé une première vague d'aquanautes en simulation de mission spatiale, dont l'astronaute canadien Dave Williams.

Ces expéditions sous-marines ont été baptisées NEEMO (NASA Extreme Environment Mission Operations).

Vivre à 19 mètres sous la surface de l'eau

Aquarius est une station habitable à pression ambiante, c'est-à-dire que la pression atmosphérique dans le laboratoire est égale à la pression de l'eau environnante.

Cela signifie que même à cette profondeur, les membres de l'équipage peuvent y rester pendant de très longues périodes. Ils disposent d'une durée de plongée presque illimitée lorsqu'ils sortent de la station sous-marine, tantà condition qu'ils demeurent à la même profondeur.

Le retour sur la terre ferme

Après un séjour prolongé à cette pression, avant de remonter à la surface, les aquanautes doivent attendre 17 heures dans une chambre de décompression pour minimiser le risque de souffrir du mal de décompression!

Ils peuvent ensuite quitter Aquarius en scaphandre autonome et remonter à la surface.

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