Fort, mais tout en douceur

Dextre sur le laboratoire américain Destiny de la Station spatiale internationale (ISS) en 2008. (Source : NASA)

Les mains de Dextre. (Source : NASA)

Entretien de l'ISS

La Station spatiale internationale (ISS) a été conçue en vue d'un entretien facile. La plus grande partie du matériel nécessaire au maintien des divers systèmes de la station (comme les batteries, les ordinateurs ou les interrupteurs) est préemballé dans des boîtes qu'il est possible de changer presque sans effort s'il faut les réparer ou les remplacer.

Jusqu'à récemment, tout l'entretien extérieur de l'ISS incombait aux astronautes – une tâche dangereuse exigeant beaucoup de temps et de préparation. Le travail de Dextre est de réduire le danger pour les astronautes en les libérant des corvées courantes qui doivent être effectuées dans l'environnement hostile de l'espace.

Les tâches types de Dextre comprennent l'installation et l'enlèvement de petites charges utiles (comme les batteries de 100 kg en usage à la station spatiale), l'ouverture et la fermeture de couvercles ou le branchement de câbles – exactement le même genre de travaux que l'homme à tout faire exécute sur Terre. Dextre peut aussi servir de plateforme robotique en orbite lors d'expériences scientifiques comme le placement de nouveaux télescopes au-dessus de l'ISS et la mise à l'essai de nouveaux outils.

Nouveau système de vision pour Dextre

L'environnement hostile de l'espace fait sentir ses effets sur l'ISS : en plus du vieillissement naturel des matériaux du laboratoire spatial, des petites météorites et des débris orbitaux percutent souvent la station. En 2020, l'Agence spatiale canadienne dotera Dextre d'un nouveau système de vision évolué — un outil portatif qui sera régulièrement utilisé pour inspecter la coque extérieure du laboratoire orbital et détecter le plus tôt possible tout dégât potentiel. Le système de vision pourrait également servir pour l'amarrage des vaisseaux qui visitent l'ISS.

Avis d'expert : Une de nos ingénieures répond à vos questions à propos du nouveau système de vision pour l'ISS

2016-01-15 - La semaine dernière, nos abonnés nous ont posé d’excellentes questions à propos du nouveau système de vision de Dextre qui servira à inspecter la Station spatiale internationale. Taryn Tomlinson, ingénieure principale à l'Agence spatiale canadienne, répond à vos questions. Plus d'informations sur Avis d'expert

Un nouveau système de vision évolué pour Dextre

Un nouveau système de vision évolué pour Dextre. (Sources : Agence spatiale canadienne, Neptec.)

Dextérité, précision et sensibilité

Comme l'implique son nom, ce robot bricoleur est équipé d'éléments spéciaux qui lui permettent de remplacer les astronautes en sortie spatiale et d'exécuter des travaux qui exigent de la dextérité, de la précision et la sensibilité nécessaire, par exemple, pour savoir quelle force appliquer (une notion instinctive chez les humains, mais qui n'est pas si naturelle pour les robots!).

Les « mains » de Dextre sont équipées de capteurs de force et de moment qui donnent aux ordinateurs du robot la capacité de déceler la force et le sens de la pression et de la traction à exercer, à quelques millimètres de sa cible (comme pour ouvrir un tiroir et le ramener doucement à sa place, sans le coincer).