Fort, mais tout en douceur

Dextre sur le laboratoire américain Destiny de la Station spatiale internationale (ISS) en 2008.
(Source : NASA)

La Station spatiale internationale (ISS) a été conçue en vue d'un entretien facile tout au long de sa vie utile. La plupart du matériel normal nécessaire au maintien en état de marche des divers systèmes de la station (comme les batteries, les ordinateurs ou les interrupteurs) est préemballé dans des boîtes qu'il est possible de changer presque sans effort s'il faut les réparer ou les remplacer. On les appelle « unités remplaçables sur orbite » (ORU). Jusqu'à récemment, tout l'entretien extérieur de l'ISS incombait aux astronautes – une tâche exigeant beaucoup de temps et de préparation, mais également très dangereuse.

Le travail de Dextre est de réduire ce danger pour les astronautes humains en les libérant des corvées courantes qui doivent être effectuées dans l'environnement hostile de l'espace. Comme l'implique son nom, ce robot bricoleur est équipé d'éléments spéciaux qui lui permettent de remplacer les astronautes en sortie spatiale et d'exécuter des travaux qui exigent de la dextérité, de la précision et la sensibilité nécessaire, par exemple, pour savoir quelle force appliquer (une notion instinctive chez les humains, mais qui n'est pas si naturelle pour les robots!). Les « mains » de Dextre sont équipées de capteurs spéciaux de force et de moment qui donnent aux ordinateurs du robot la capacité de déceler la force et le sens de la pression et de la traction à exercer, à quelques millimètres de sa cible (comme pour ouvrir un tiroir et le ramener doucement à sa place, sans le coincer).

Les tâches types de Dextre comprennent l'installation et l'enlèvement de petites charges utiles (comme les batteries de 100 kg en usage à la station spatiale), l'ouverture et la fermeture de couvercles ou le branchement de câbles – exactement le même genre de petits travaux que l'homme à tout faire moyen exécute ici sur Terre. Dextre peut aussi servir de plateforme robotique en orbite lors d'expériences scientifiques comme le placement de nouveaux télescopes au-dessus de l'ISS et la mise à l'essai de nouveaux outils.

Les mains de Dextre.
(Source : NASA)