Les astronomes et leurs outils - Le télescope de 72 po de Lord Rosse

Château de Birr
Château de Birr. Lord Rosse a pu financer le Léviathan en mariant une riche héritière du Yorkshire.
Château de Birr
Château de Birr, Demesne. Le télescope de 72 po de Lord Rosse, le Léviathan de Parsonstown.
Le Léviathan
Le Léviathan. Remarquez la manivelle de remontage, en bas à droite.
Le Léviathan
Le Léviathan s'élève jusqu'à la passerelle d'observation supérieure. À noter, le faisceau azimut gradué.
Télescope
La passerelle inférieure sur laquelle se trouve le chariot d'observation, à mi-chemin sur les rails fixés aux échelles inclinées. À des fins de démonstration seulement, le télescope et les plates-formes d'observation sont aujourd'hui actionnés par ordinateur.
On peut voir les rails du chariot portant le miroir, menant à la boîte du miroir.
On peut voir les rails du chariot portant le miroir, menant à la boîte du miroir.
Passerelle d'observation supérieure en porte-à-faux.
Passerelle d'observation supérieure en porte-à-faux.

La construction du télescope de 72 po (183 cm) de Lord Rosse s'est déroulée sur une période de deux ans (de 1844 à 1845). Le télescope est doté d'un miroir de trois tonnes et est suspendu entre deux murs de pierre d'une hauteur de 14 mètres. À l'origine, le télescope offrait une vue magnifique de Jupiter et des satellites, mais il a ensuite servi à observer les nébuleuses. De fait, cet instrument a permis à Lord Rosse de décoder la structure spirale des nébuleuses et de conclure que certaines nébuleuses n'étaient pas que des nuages de gaz. Ce n'est que 80 années plus tard qu'Edwin Hubble a constaté que les nébuleuses étaient des univers-îles, ou galaxies.

Le grand mur latéral et la courbe méridienne le long desquels le faisceau azimut se déplace. Remarquez le contrepoids.
Le grand mur latéral et la courbe méridienne le long desquels le faisceau azimut se déplace. Remarquez le contrepoids.

L'une des aspects fascinants du télescope est qu'il ne pouvait bouger qu'à la verticale, et de ce fait, ne pouvait offrir une vue étendue des objets. Rappelez-vous le module 1 et la discussion portant sur le mouvement des étoiles dans le ciel nocturne. Essentiellement, l'observateur devait prévoir quel objet il voulait observer, et ensuite attendre que cet objet parvienne dans le champ de vision du télescope. Les observations ne pouvaient alors durer que le temps où l'objet restait dans ce champ de vision. Selon la hauteur réelle de l'objet au-dessus de l'horizon, les durées d'observation variaient de 50 minutes, pour les objets situés juste au-dessus de l'horizon, à un peu plus de deux heures, pour les objets se trouvant au zénith.

Le château de Birr et le Léviathan de Lord Rosse se trouvent dans la ville de Birr, au nord de Dublin, en Irlande.