Dextre fera équipe avec des astronautes en sortie spatiale : une première!

Canadarm2 and Dextre

Dextre et Canadarm2. (Source : NASA.)

Dextre, le robot à tout faire de la Station spatiale internationale (SSI), effectuera une opération cruciale du 17 au 19 août 2016. Il convertira un port d'amarrage de la SSI en un port compatible avec la nouvelle génération de véhicules commerciaux américains habités. Cela signifie que, très bientôt, les capsules Soyouz russes ne seront plus les seuls véhicules à pouvoir s'amarrer à la SSI. IDA, un adaptateur d'amarrage international, a été mis au point pour convertir le port actuel. Il a été transporté jusqu'à la Station spatiale à bord du dernier vaisseau-cargo Dragon. Les robots canadiens seront appelés à déplacer les poids lourds.

Le rôle de Dextre

L'IDA a été transporté par un vaisseau-cargo Dragon. Le Canadarm2 et Dextre (fixé au bout du Canadarm2) peuvent tous deux décharger la soute du Dragon, mais grâce à la grande agilité avec laquelle il se déplace, Dextre est le seul à pouvoir atteindre et manipuler l'IDA.

SpaceX Dragon, Canadarm2 and Dextre

Dragon, Canadarm2 et Dextre. Description : Un membre de l'équipage de la SSI a pris cette image de Dextre, au bout du Canadarm2, prêt à décharger la soute du Dragon. (Source : NASA.)

Dextre accomplira les étapes suivantes durant sa mission :

  • Avec son bras 2, extraire l'IDA de la soute du vaisseau-cargo Dragon.
  • Se fixer à l'extrémité du Canadarm2 pour se déplacer au lieu de l'installation, devant le port d'amarrage existant appelé PMA2 (sigle du nom au long en anglais qui signifie « adaptateur pressurisé d'amarrage 2 »).
  • À l'aide de son bras 2, déplacer l'IDA le plus près possible du PMA2.
  • Attendre que les deux astronautes commencent leur sortie spatiale, sortent du sas et se rendent sur les lieux. Après s'être accroché les pieds au PMA2, les astronautes saisissent l'IDA.
  • Ouvrir la main (les pinces) pour « passer » l'IDA aux astronautes afin qu'ils l'installent.
  • S'éloigner du PMA2 et filmer les opérations pour que le centre de contrôle puisse les voir.

Voici une animation de ces étapes, en accéléré.

Dextre aide des astronautes à installer un nouvel adaptateur d'amarrage sur la SSI. (Source : Agence spatiale canadienne.)

Lors de cette mission, ce sera la première fois que Dextre travaillera directement avec des astronautes pendant une sortie spatiale. À cause de l'architecture particulière de l'IDA et du PMA2, l'opération ne pouvait pas être effectuée par Dextre seul. Cette opération délicate nécessitera des précautions extrêmes de la part des astronautes et des contrôleurs de mission afin que l'IDA et Dextre ne subissent aucun dommage. Il est crucial que l'installation soit effectuée à la perfection pour que les astronautes et la marchandise puissent circuler entre la SSI et les véhicules dans un environnement pressurisé.

Jeff Williams, commandant de l'expédition 48, et Kate Rubins, astronaute de la NASA, installeront l'équipement lors d'une sortie spatiale. Il y a eu 194 sorties spatiales à partir de la SSI. Ce sera la quatrième de Jeff Williams et la toute première de Kate Rubins.

Avantages à long terme

Cette mission ouvre la porte à des avancées importantes dans le domaine de l'exploration spatiale. En plus d'être une première pour les robots, l'installation d'un nouveau port d'amarrage est une avancée importante qui permettra aux engins spatiaux américains construits par Boeing et SpaceX d'amener des astronautes à bord de la SSI. Cela augmentera considérablement les occasions de vols des astronautes, leur permettant d'allouer plus de temps aux sciences à bord de la Station. L'architecture de l'IDA permettra aux véhicules de s'amarrer plus doucement et d'accomplir beaucoup plus de cycles amarrage-désamarrage que les ports existants.

Vous pouvez regarder Dextre en direct à partir de 18 h 30 HAE environ, le 17 août, sur UStream (anglais seulement). La couverture en direct de la sortie spatiale sera diffusée sur NASA TV (anglais seulement) et débutera à 6 h 30 HAE, le matin du 19 août.