Les astronautes canadiens en formation dans l'Arctique

Un astronaute de la mission Apollo 15 utilise une pioche pour briser des fragments de roche lunaire.

Un astronaute de la mission Apollo 15 utilise une pioche pour briser des fragments de roche lunaire. Source : NASA

Il est clair que les futures missions d'exploration de l'espace seront à destination de Mars, de la Lune ou d'astéroïdes, mais comment les astronautes peuvent-ils se préparer aujourd'hui à surmonter les défis de demain?

En se rendant dans des endroits désolés et éloignés sur Terre, les astronautes peuvent se préparer en vue des conditions difficiles qui les attendent sur les autres corps planétaires du Système solaire.

Au cours des missions Apollo, l'une des principales tâches des astronautes était d'étudier la géologie de la Lune. Des échantillons lunaires ont ainsi été choisis puis ramenés sur Terre. Dans le même ordre d'idées, les astronautes d'aujourd'hui peuvent réaliser des expéditions sur le terrain, dans des sites analogues comme en Arctique, afin d'étudier des formations géologiques uniques en leur genre.

Lac à l'eau claire

Lacs à l'eau claire, Nord du Québec.

Lacs à l'eau claire, Nord du Québec. Image et carte fournies par Gordon Osinski.

Du 18 août au 3 septembre 2014, l'astronaute de l'ASC David Saint-Jacques participera à une expédition de formation en Arctique pour étudier les processus liés à la formation des cratères d'impact tout en apprenant différentes méthodes et techniques de géologie qui pourraient être mises en pratique ailleurs que sur Terre, comme sur la Lune ou un astéroïde. Durant l'excursion d'une durée de deux semaines, Saint-Jacques appuiera Gordon Osinski et son équipe de recherche du Centre for Planetary Science and Exploration (CPSX) (anglais seulement) de l'Université Western dans leurs recherches en visitant différentes îles du secteur.

L'équipe étudiera le Lac à l'eau claire ouest, l'un de deux lacs circulaires créés par des impacts de météorite dans le passé, et situés dans le Nord du Québec, au Canada. Il s'agit de la première expédition de recherche géologique à cet endroit depuis les années 1970.

Alors que la structure géologique du lac Est est submergée, le lac Ouest présente plusieurs zones d'intérêt comportant une variété de caractéristiques et des roches d'impact accessibles, soit à une distance appropriée pour une mission de rover. Les membres de l'équipe passeront les huit premiers jours de l'expédition sur l'Île Kamiskutanikaw avant de se déplacer vers l'Île Lepage. Ils y seront rejoints par l'équipe du projet Field Investigations to Enable Solar System Science and Exploration (FINESSE) du Centre Ames de la NASA. Une géobiologiste canadienne, Darlene Lim, est co-chercheur principal de FINESSE pour Ames et l'institut SETI. Le 3 septembre, alors que la plupart des membres quitteront, les étudiants de M. Osinski resteront sur l'Île Atkinson pour 10 jours supplémentaires afin de poursuivre leurs recherches.

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Île Devon

Au cours des étés de 2012 et 2013, l'astronaute de l'ASC Jeremy Hansen s'est joint à Gordon Osinski dans le cadre d'expéditions géologiques à l'île Victoria et au cratère d'impact Haughton, sur l'île Devon. C'est sur cette île inhabitée et très reculée de la baie de Baffin, au Nunavut (Canada), que l'on retrouve les cratères d'impact les plus exposés et les mieux préservés de la planète. Les membres de cette expédition devaient travailler avec un soutien et des approvisionnements limités. Ils ont été amenés sur le site par un avion, étaient loin de toute civilisation et ne pouvaient compter que les uns sur les autres pour atteindre les objectifs de leur mission.

Tout au long de l'expédition, Jeremy a publié des nouvelles et des photos sur Twitter depuis l'Arctique que nous avons colligées dans un album photos sur Flickr.

L'île Devon se trouve au Nunavut, dans l'Extrême-Arctique canadien.

L'île Devon se trouve au Nunavut, dans l'Extrême-Arctique canadien. (Source : Wikipedia)

Cratère Haughton, île Devon, Nunavut. Photo : Gordon Osinski

Cratère Haughton, île Devon, Nunavut. (Source : Gordon Osinski)

Jeremy Hansen en formation pratique de géologie à l'Île Devon

Dans cette vidéo, l'astronaute de l'ASC Jeremy Hansen explique pourquoi les astronautes reçoivent de la formation en géologie sur le terrain dans des régions éloignées et décrit son expédition à l'Île Devon. Hansen était en Extrême-Arctique du 16 au 25 juillet 2013. Il accompagnait Gordon Osinski et son équipe du Centre for Planetary Science and Exporation, de l'Université Western, alors qu'ils étudiaient un cratère d'impact.